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[张多]元宇宙:数字时代的宇宙观及其神话学批评
  作者:张多 | 中国民俗学网   发布日期:2022-04-29 | 点击数:4166
 

三、混沌与末日:数字时代的宇宙观

  人类的神话尤其关心宇宙的问题。荷兰学者加里奇(Jarich G.Oosetn)的归纳恰如其分:“创世之初天地一片混沌,不仅是一种非常危险的状态,也是极具创造性的状态。许多神话都在解释世界是如何从混沌中形成的,从无序中产生有序,从自然中产生文明。”宇宙概念本身就是一个人类对秩序进行高级表达的大词(large word)。同样的,元宇宙亦是一种对未来互联网社会秩序的构想,抑或是对“秩序的秩序”的想象。

  人类天然反感任何一种束缚力量,基于此,我们突破了四肢着地的束缚走向直立,我们突破了逝者如斯的束缚传衍历史,我们突破了物理时空的束缚发明超时空媒介,我们突破了地球引力的束缚走向太空。因此元宇宙也是这种驱动力的产物,我们希望突破二维世界的束缚,走向三维。神话即为这种从混沌走向新秩序的元叙事,彪炳着人类作为高级生命的荣耀,也隐喻着人类始终作为“造物主的造物”的究极悲哀。对此,坎贝尔早有觉察:“神话和梦一样,是人类想象力的产物。所以,神话形象也和梦中的形象一样,虽然来源于物质世界及其假定的历史,但它们揭露的是人们内心最深处的希望、欲望和恐惧,是人类意志的潜力与矛盾。”或许,元宇宙的舆论为我们提供了一个重新思考人类数字社会的契机,思考未来高级数字文明形态将如何锚定于人类的宇宙观和文明进程中。这也难怪钱学森1990年将virtual reality翻译为“灵境”,能在2021年的中国舆论中获得广泛共鸣,因为它赋予了技术以文明底蕴。

  元宇宙在2021年有了比较实质的进展,多家企业推出了综合性元宇宙平台。2021年8月,美国英伟达公司推出了Omniverse基础建模和协作平台,被称为工程师的元宇宙。2021年12月,美国Meta公司推出元宇宙平台Horizon Worlds,意为“地平线”的Horizon一词也颇有神话象征意义。同月,百度公司推出了中国第一个元宇宙综合平台“希壤”,隐喻中国上古神话中可以无限膨大的神奇造地材料“息壤”。百度对希壤的定义是:“以技术为基础,以开放为理念,同客户、开发者、用户一起,打造一个身份认同、经济繁荣、跨越虚拟与现实、永久续存的多人互动虚拟世界。”并且百度特别强调逼真、虚拟、交互、沉浸、兼容、永久这样的关键词。从希壤的用户反馈来看,目前还比较初级。希壤中的一男一女相亲、约会的虚拟示范场景,是当下中国社会异性婚恋焦虑的投射;赛博朋克版的少林寺、三星堆、天宫空间站、土味广告、AI造汉字,也都是现实世界里中国故事话语的延伸。

  类似的元宇宙产业化布局在中国还有很多案例,有意思的是,不少厂商都不约而同地选择神话元素作为其符号。2017年,网易成立子公司“网易伏羲”,从事游戏与泛娱乐AI研究和应用,其商标是一只三足乌。2021年8月,网易伏羲发布的元宇宙平台“瑶台”,是专注于举办大型活动的虚拟平台。2021年12月,腾讯音乐娱乐集团(TME)推出虚拟演唱会平台TMELAND,阿里巴巴成立子公司“元境生生”。2021年,有关元宇宙、元太空的商标注册量也大幅增长。虽然很多人批评“国产元宇宙”离科技评论家们口中的平行世界还相去甚远,但全真互联网(马化腾语)确实是发展的大方向。也有人建议去掉“宇宙”的噱头,改为“元网络”“灵境网络”。但从希壤、瑶台、元、元境、全真、宇宙这些神话名词可以看到,互联网从业者眼中的新一代互联网,就是一个宇宙观范畴下的生活世界,他们的抱负绝不仅仅是技术与资本,而是社会迭代。

  当人类数十个小时沉浸在元宇宙里,他们对霜叶飘落山溪的寂静、北半球冬夜空中的猎户座、墙角缝隙间爬行的蚁队、蒹葭苍苍中摇曳的怦然心动……会越来越陌生吗?当人类已经成为元宇宙里的原住民,他们会面对一个个计算机起源神话、燃油汽车文物展、火星探测英雄史诗、口腔进食古生物研究……而获得新的历史洗礼吗?当数字系统无处不在,虚拟与现实无区隔,智能生命成为创造力主体,知识以三维数据形式涌现……我们是否就完成了改天换地一般的社会迭代、文明迭代?这一切其实并不遥远,我们正在快步疾走,从“人类世”(Anthropocene)奔向“数人世”“虚拟世”。这种场景业已构成一次创世事件,让我们对“换人种”“绝地天通”“洪水遗民”神话的理解多了一丝现实感。

  如果再进一步,元宇宙是否能够超越肉身的死亡宿命,而以硅基生命或数字形态得以永生?或者用吕克·费希(Luc Ferry)的提问方式是:“这种宇宙观如何能够帮助我们满足救赎问题的要求?”对此,他从希腊神话中看出一种回答方式:“宇宙——宙斯创造的秩序,以及哲学试图向我们揭示的、以便于我们能够在其中发现自身位置的秩序——本身是永恒的。”元宇宙设想所带来的混沌和秩序问题不仅仅是针对社会生活场景的,也是针对人的精神世界和孤星地球的,具体来说关涉的是意义的格式化与再定义、价值的维度重构、经验及其所构成的生活世界的迁移与适应。“元宇宙”这个概念本身也许是一场科技资本皮影戏,但是这背后的宇宙观却应当引起我们足够的重视,因为它指向的是混沌、创世纪、永生和末日。

  回归现实,从官方的理性声音也可以看出政府对“元宇宙热”的看法:“通常说来,元宇宙是基于互联网而生、与现实世界相互打通、平行存在的虚拟世界,是一个可以映射现实世界,又独立于现实世界的虚拟空间。它不是一家独大的封闭宇宙,而是由无数虚拟世界、数字内容组成的不断碰撞、膨胀的数字宇宙。”作为流行概念的“元宇宙”,不过是对2020年新冠肺炎世纪大流行导致的虚拟生活陡然深化,并由此引发的对未来线上生活世界畅想的一个概念性回应。说到底,元宇宙不能脱离现实世界的支撑,但元宇宙激发起我们对神话哲学的回顾,让我们在神话学范畴内虚拟了未来可能的心灵与宇宙观。

  在目前最接近元宇宙的行当里,娱乐、社交、工业互联网和电商都正在开始让生活变得更加快捷、精准、魔幻,至于这种加速对人的精神世界发展来说会有怎样的影响,还有待更长时间的观察。而这也正是神话学能够供我们早半步开展思索的用武之地,在人类的神话库藏中,多的是“教人重新做人的智慧”。

  (本文刊载于《长江大学学报(社会科学版)》2022年第1期,注释从略,详见原刊)


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